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Saint Exupère – Fin IVème siècle.

Saint Exupère

Ce saint légendaire, fils d’un paysan, est né à Arreau à la fin du IV°siècle. Il doit son éducation à Sylve, évêque de Toulouse, à qui il succéda. Il acheva, dit-on, la construction de l’église Saint-Sernin.

En 407, les Vandales pillèrent la Gaule avant de traverser les Pyrénées. Toulouse échappa au désastre grâce à son évêque, chef politique et militaire, qui galvanisa ses ouailles. Malgré un long siège, les Vandales ne franchirent pas les remparts.

La population fut ruinée par les envahisseurs. Exupère vendit ses biens et même les vases sacrés de l’église, déclarant, dit-on, « qu’il aimait mieux porter le corps de Jésus-Christ dans un panier d’osier et son sang dans un vase de verre que de laisser dans le besoin ses frères indigents ».

En désaccord avec le pouvoir civil, en particulier en raison de la corruption qui régnait dans la ville, Exupère retourna dans sa famille à Arreau et redevint paysan.

Désemparés, ses fidèles vinrent en délégation le supplier de regagner son diocèse. Il refusa et déclara qu’il ne repartirait que lorsque son bâton fleurirait. Le bâton fleurit et Saint Exupère repartit à Toulouse.

Il fut l’initiateur du monachisme toulousain, et ensuite s’opposa à l’Arianisme des Goths et au prêtre Vigilance qui prêchait contre le culte des saints et des reliques, contre le jeûne et le monachisme. Il mourut aux environs de 410 au cours d’une visite à Blagnac.

Sa plus ancienne hagiographie date du XIV°siècle et s’appuie sur les scènes représentées sur la châsse du XIII°siècle contenant ses reliques.

Saint Exupère laissa le souvenir d’un des plus grands évêques de son temps par son humilité et sa charité envers les plus pauvres.

Un sanctuaire fut construit en sa mémoire à Arreau sur l’emplacement de l’actuelle chapelle romane. Son portail est du XII°siècle mais la nef et le clocher sont du XVI°siècle.

Cette chapelle est de grandes dimensions parce qu’elle servait de lieu de réunion aux Etats de la Vallée et les archives en étaient conservées dans les étages du clocher.

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